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6.12 Perché nel video del decollo dalla Luna manca la fiammata del motore?

IN BREVE: Perché è giusto che manchi: il particolare propellente del modulo lunare non produceva fiammate. Succedeva anche con lo Shuttle e con i razzi Titan.


IN DETTAGLIO: Secondo il documentario Did We Land on the Moon?, nei video del decollo del modulo lunare dalla Luna (Figura 6.12a) si dovrebbe vedere la fiammata del motore che s’accende per sollevarlo: ma non c’è, quindi la ripresa della partenza dalla Luna dev’essere stata simulata.

Figura 6.12a. Decollo del modulo lunare di Apollo 17 dalla Luna. Immagini dalla diretta TV trasmessa dalla telecamera radiocomandata presente sul Rover.


In effetti la ripresa video del decollo stride molto con le illustrazioni dello stesso decollo che la NASA stessa pubblicò nel 1966 e che mostrano una vistosissima fiammata sotto lo stadio di risalita del modulo lunare (Figura 6.12b).

Figura 6.12b. Illustrazione artistica del decollo modulo lunare dalla Luna,realizzata nel 1966. Fonte: foto NASA S66-5094, scansione di Mike Gentry e Jody Russell, NASA Johnson, ALSJ.


In realtà la fiammata non c’è nel video per la semplice ragione che non ci deve essere. Infatti i propellenti del modulo lunare non producevano una fiammata visibile, specialmente nel vuoto.

Il modulo lunare utilizzava una miscela di Aerozine 50 (50% idrazina, 50% dimetil idrazina asimmetrica) e tetrossido di diazoto (più comunemente denominato ipoazotide), che sono due sostanze cosiddette ipergoliche: reagiscono innescandosi spontaneamente non appena vengono a contatto l’una con l’altra. Lo stesso genere di propellente è stato usato per decenni anche per i motori di manovra della navetta spaziale Shuttle, perché consente di realizzare propulsori estremamente semplici e affidabili. Il prodotto della combustione di queste sostanze è incolore e trasparente: per questo non ci sono fiamme sotto il LM che decolla.

Un profano forse si aspetta che ci debba essere una fiammata, perché è quello che vede nelle illustrazioni artistiche del decollo, che però sono appunto artistiche, ossia si prendono delle licenze per poter rappresentare chiaramente il movimento e la natura degli eventi mostrati: se in Figura 6.12b la fiammata del motore fosse stata disegnata incolore, come sarebbe stata in realtà, il pubblico avrebbe visto un veicolo apparentemente sospeso a mezz’aria per motivi indecifrabili. L’aggiunta della fiammata faceva capire che si trattava di un decollo e che questo decollo era prodotto da un motore a razzo.

È vero che le fiammate si vedono nel decollo dalla Terra di molti grandi missili, che però usano propellenti molto differenti da quelli ipergolici del modulo lunare, adoperati anche da altri veicoli spaziali, come per esempio i vettori Titan: anche i loro lanci, infatti, non producevano fiammate (Figura 6.12c).

Figura 6.12c. Decollo del vettore Titan che l’11 novembre 1966 porta in orbita la capsula Gemini 12. Si notano lo scarico dei motori pressoché incolore e l’assenza di fiamme.


Anche i tre motori principali dello Shuttle, inoltre, producevano uno scarico sostanzialmente incolore bruciando idrogeno e ossigeno, a differenza dello scarico fiammeggiante dei booster a propellente solido del veicolo, come visibile in Figura 6.12d.

Figura 6.12d. I motori principali dello Shuttle (a sinistra) hanno un getto quasi incolore e trasparente, mentre i booster a propellente solido (a destra) producono una fiammata molto vistosa. Credit: NASA/Rusty Backer e Michael Gayle.