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13.4 Commemorazione discreta

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Verso la fine della loro storica escursione lunare, quando Neil Armstrong era ancora sulla superficie e Buzz Aldrin era già rientrato, fra i due astronauti ci fu uno scambio di parole molto guardingo. Armstrong chiese ad Aldrin: “Cosa mi dici di quel pacchetto dalla tua... manica? L’hai preso?”

“No,“ gli rispose laconico Aldrin. “OK, lo prendo io quando salgo” ribatté il collega. Dopo una pausa, Aldrin gli chiese “Lo vuoi adesso?” e Armstrong gli disse “Direi di sì”. Altra pausa, poi Armstrong chiese “OK?” e Aldrin gli rispose “OK”.

Il pacchetto di cui parlavano era un insieme di oggetti commemorativi da lasciare sulla Luna: una toppa dell’Apollo 1, in onore di Gus Grissom, Ed White e Roger Chaffee, morti nell’incendio della loro capsula sulla rampa di lancio; un ramoscello d’ulivo, realizzato in oro, identico a quelli che avevano con sé i due astronauti per le proprie mogli e per quella di Michael Collins (Figura 13-4); e un piccolo disco di silicio contenente messaggi da una settantina di capi di stato del mondo e altri dati.

Questo è il contenuto ufficiale del pacchetto, secondo il comunicato stampa NASA 69-83F del 13 luglio 1969. Ma secondo quanto scrisse Aldrin nel suo libro Men from Earth vent’anni dopo, c’erano anche altri oggetti politicamente molto delicati: due medaglie sovietiche, una per commemorare il cosmonauta Vladimir Komarov, morto al termine del volo della sua Soyuz 1 per la mancata apertura del paracadute, e una in onore di Yuri Gagarin, il primo uomo a orbitare intorno alla Terra, morto in un incidente aereo nel 1968.

Un gesto di cavalleria fra viaggiatori dello spazio che ai tempi della Guerra Fredda, con l’Unione Sovietica acerrima nemica, rischiava di non essere gradito a molti e fu quindi fatto con discrezione.